Conejo gigante español: el conejo más grande descubierto hasta la fecha

 

El conejo más grande de la historia, alguna vez vivió en la isla de Menorca (España), hace unos 4 millones de años. Las condiciones ecológicas del entorno insular caracterizado por la ausencia de depredadores sobre todo, fue el caldo de cultivo ejemplar para producir al conejo gigante, gracias a lo que se conoce como gigantismo insular.

Los conejos gigantes no son más que una variedad o raza, de mayor tamaño, de una misma especie, como sucede con los perros. El caso del conejo gigante español o Nuralagus rex es un poco diferente, es mucho más que un conejo grande y vamos a descubrir por qué.

El conejo gigante español

Se han descubierto restos fósiles del conejo más grande conocido hasta la fecha, que vivió hace 3 a 5 millones de años, en la pequeña isla de Menorca, en la costa de España. Este antiguo conejo gigante español, cuyo nombre científico es Nuralagus rex (que significa «Rey menorquín de los conejos»), habría pesado unos 12 o 15 kg de media, pudiendo superarse en muchos casos este calibre. Su estructura esquelética indica que no fue un gran saltador como si lo son sus homónimos actuales, y tampoco disfrutaba del excelente sentido del olfato y de la vista que sí tienen las razas de conejos gigantes actuales.

En los 40 millones de años de evolución del conejo, la mayoría de las especies han mantenido un tamaño similar al de los conejos comunes actuales. El conejo gigante de Menorca es una notable excepción. Su enorme tamaño (para un conejo) puede deberse a la falta de depredadores en la isla.

Este sería un ejemplo clásico de un principio que en biología evolutiva se conoce como la regla de Foster o la regla de la isla. El Nuralagus Rex no es el único, en el registro fósil de Menorca, también incluye un murciélago, un gran lirón y una tortuga gigante.

Regla de la Isla o efecto isla
Es una regla ecogeográfica en biología evolutiva que establece que los miembros de una especie se hacen más pequeños o más grandes dependiendo de los recursos disponibles en el medio ambiente.

conejo gigante español

Cuando el Dr. Josep Quintana del Institut Català de Paleontologia descubrió los restos fósiles del conejo gigante, se dio cuenta de que se había encontrado con esta criatura antes. En un comunicado de prensa emitido el 22 de marzo de 2011, dijo:

Cuando encontré el primer hueso que tenía 19 años, no sabía qué representaba este hueso. ¡Pensé que era un hueso de la tortuga gigante menorquina!

Izq. cabeza del fémur del conejo gigante versus derecha conejo común europeo actual

Recientemente se publicó en el Journal of Vertebrate Paleontology un artículo sobre este antiguo conejo gigante, escrito por Quintana y sus coautores Meike Köhler y Salvador Moyà-Solà.

Características del  conejo gigante o Nuralagus Rex

El esqueleto fosilizado de Nuralagus rex o conejo gigante, reveló mucho sobre la vida de este extraño animal. Quintana y sus compañeros descubrieron que tenía una columna vertebral corta y rígida, no la larga columna elástica de los conejos modernos que les permite saltar. El antiguo conejo gigante de Menorca no podía saltar. Más bien, se movía paseando con la tranquilidad que cualquier animal sin depredadores puede tener.

El antiguo conejo gigante español poseía unas poderosas garras, las cuales demostraron que era un excelente cavador, probablemente las usaba para desenterrar alimentos como raíces y tubérculos.

El cráneo reveló pequeñas cuencas oculares y pequeñas ampollas auditivas (cápsula ósea que encierra el oído medio e interno), lo que indica que poseía unos ojos pequeños y una audición deficiente. Al vivir en una isla libre de depredadores, los antiguos conejos gigantes evolucionaron para perder los agudos sentidos que los conejos pequeños necesitan para vigilar a sus enemigos.

En comparación con un conejo europeo, Nuralagus rex tendría unos pies delanteros y traseros mucho más largos. Este arreglo extendió el volumen del conejo sobre un área más amplia y redujo la cantidad de choque en sus articulaciones. Del mismo modo, el lugar donde uno de los huesos de la parte inferior del brazo, el cúbito, articulado con la muñeca se posicionó de tal manera que todo el antepié del conejo hubiera tocado el suelo, en lugar de solo las puntas de los dedos de los pies como en otros conejos.

Consideraciones finales sobre el conejo gigante español

Nuralagus rex , un conejo gigante que vivió entre 3 y 5 millones de años, es el ejemplo más antiguo conocido de la «regla de la isla«. Su fisiología única presenta a los científicos ideas interesantes sobre la evolución y la adaptación de los mamíferos en un entorno aislado libre de depredadores. Quintana espera que su conejo gigante se convierta en una especie de mascota para atraer estudiantes y visitantes a Menorca, una isla que es un popular destino turístico en Europa. No hay otro lugar que pueda reclamar ser el hogar del conejo más grande que haya existido en el planeta.

Razas de conejos gigantes

Hoy en día siguen existiendo razas de conejos enormes, entre las cuales hay un claro vencedor, el conejo gigante de flandes o conejo gigante flamenco. El conejo gigante de flandes alcanza pesos de más de 6 kilos con facilidad, llegando incluso a los 10 y 12 kilos de peso. Este hecho lo convierte en la raza de conejos más grande del mundo en la actualidad.

Los conejos gigantes sueles ser razas de conejos de carne, lo que quiere decir que son muy atractivos para la industria cárnica. No obstante, poco a poco, han ido ganándose un hueco en los hogares de todo el mundo y actualmente son una de las razas de conejos favoritas de muchas personas.

Bibliografía

  • Wikipedia: https://en.wikipedia.org/wiki/Foster’s_rule
  • https://www.tandfonline.com/doi/full/10.1080/02724634.2011.550367?scroll=top&needAccess=true

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